Anthony Atala Dir.Inst. Wake Forest de Medicina Regenerativa

El hombre que fabrica órganos humanos con impresoras 3D

Por Zuberoa Marcos | 14-09-2016

“Si una salamandra puede conseguir que le crezca de nuevo la pierna cuando se la amputas. ¿Por qué no pueden hacer lo mismo lo humanos?”. La pregunta, que parece cargada de ingenuidad, no se la hace un niño, sino uno de los investigadores médicos más brillantes del mundo. Fue formulada por el doctor Anthony Atala durante una entrevista con el New York Times. La respuesta es que en realidad no somos tan diferentes de las salamandras. Las células de nuestro cuerpo mueren y se regeneran varias veces a lo largo de nuestra vida. Así pues, nosotros también somos capaces de sustituir tejidos enfermos, pero lo hacemos muy lentamente. Y esa lentitud es la que nos mata cuando somos atacados por la enfermedad. Lo que busca Atala es echar una mano al organismo para, a través de la tecnología, crear nuevos órganos con nuestras propias células para evitar rechazos. Así se solucionaría uno de los grandes problemas que afronta la medicina de trasplantes: el número de personas que necesitan un órgano sano es mucho mayor que el número de donantes.

Atala es director del Instituto Wake Forest y presidente de la Sociedad Internacional de Medicina Regenerativa e Ingeniería de Tejidos en Norteamérica. Y si el nombre de su cargo resulta extenso, mucho más larga es la lista de logros, descubrimientos y vidas que ha salvado con sus investigaciones en los últimos 30 años. La complejidad de los aportes que ha realizado Atala contrasta con la sencillez con que explica sus logros, como si quisiera restarles importancia. Es la humildad de un científico consciente de que la victoria en la última batalla no ha llegado todavía: “Por supuesto que me alegro cuando algo funciona, aseguraba en una entrevista para Discover Magazine, pero no lo celebro realmente de la forma en que la gente se imagina. Porque hay todavía más trabajo que hacer hasta que lo consigamos. Solucionamos un desafío y nos enfrentamos al siguiente”.

Aunque los avances en las investigaciones para imprimir nuevos tejidos son muy rápidos, Atala no quiere vaticinar cuándo seremos capaces de crear órganos completamente funcionales. Puede que sea en quince o veinte años. Tal vez en menos.

300 investigadores y personal de apoyo trabajan bajo la supervisión de Atala. Químicos, biólogos e ingenieros se dividen en diferentes equipos que buscan avanzar en tres campos: terapias celulares, creación de nuevos órganos y trasplantes parciales. Aunque es la impresión de órganos lo que más llama la atención de los medios, Atala está especialmente orgulloso de su investigación sobre los trasplantes parciales. Su teoría es que si nuestros órganos pueden funcionar sin colapsarse con el 10 por ciento de su capacidad, es posible regenerarlos también implantando en el paciente un 10 o 20 por ciento de tejido sano. Y dejar luego que las células se comporten como las salamandras haciendo el resto del trabajo.

Texto: José L. Álvarez Cedena

Temas: Ciencia, Impresión 3D, Salud
Transcripción de la conversación
ANTHONY ATALA
00:03
Cada vez vivimos más. Tan solo en la última década se ha duplicado el número de pacientes que necesitan un trasplante de órganos. Pero, en el mismo período, el número de tejidos y órganos trasplantados apenas ha aumentado un uno por ciento.
Cuando empezamos a trabajar en este área, la idea era: “¿Cómo podemos crear un tejido que sobreviva? ¿Cómo podemos crear un órgano que funcione?”. Tras muchos estudios en el transcurso de muchos años, finalmente conseguimos implantar el primer órgano en un paciente. Pero estos se hacían a mano. Se hacían de manera similar a una tarta: capa a capa.
ANTHONY ATALA
00:54
Pero si queríamos llegar a más gente y crear más tejidos, necesitábamos mejorar el proceso, así que empezamos con la impresión. Empezamos a experimentar con esta tecnología hace catorce años.
Es como una impresora de tinta normal. Básicamente, lo que hacen es imprimir tinta sobre un trozo de papel. Nosotros imprimimos células. Pero estas se imprimen en el mismo trozo de papel una y otra vez, hasta construir una estructura que sea tridimensional.
ANTHONY ATALA
01:39
El sistema de bioimpresión que hemos desarrollado, debe cumplir una serie de características. La primera es la capacidad de ser preciso, de poner las células justo donde sea necesario. La segunda característica es que pueda utilizar biotinta. Básicamente, son materiales que permitirán que el tejido impreso posea integridad estructural, de manera que mantenga la forma y su función. La tercera característica es la capacidad de integrar microcanales en la estructura que actúen como una autopista para que los nutrientes puedan llegar al centro del órgano, haciendo posible que la estructura sobreviva a largo plazo.
ANTHONY ATALA
02:27
La construcción de un tejido comienza tomando una pequeña muestra de tejido del paciente, que es más pequeña que un sello de correos. Entonces, cogemos el tejido del órgano de ese paciente y lo utilizamos para cultivar las células fuera de su cuerpo. Luego creamos una estructura tridimensional utilizando las propias células del paciente, para después implantar esta estructura en el paciente entre cuatro o seis semanas más tarde. El material que utilizamos, que es un molde, desaparece, y las células que pusimos generan nuevo tejido, creándose así el nuevo órgano.
ANTHONY ATALA
03:10
Hemos creado estructuras planas, que son más sencillas, por ejemplo, piel; estructuras tubulares, que son un poco más complicadas, como vasos sanguíneos; órganos huecos no tubulares, que están en el nivel tres de complejidad, como el estómago o la vejiga, por ejemplo; o los órganos de nivel cuatro, como el hígado o los pulmones. Estos son los niveles de complejidad, del más sencillo al más complejo. A día de hoy hemos sido capaces de crear los tres primeros tipos de tejido.
Nuestro principal objetivo en estos momentos es crear estructuras más grandes que se puedan implantar en pacientes, para poder ayudar a mitigar los problemas que genera la escasez de órganos para trasplantes.

Anthony Atala

Dir.Inst. Wake Forest de Medicina Regenerativa

Dir.Inst. Wake Forest de Medicina Regenerativa